As empresas automotivas buscam constantemente inovar e encontrar recursos que as diferenciem da concorrência. Às vezes, isso significa até mesmo tentativas de trocar um sistema perfeitamente bom, um volante redondo tradicional, por algo totalmente novo. A Telsa é o mais recente fabricante a produzir um meio não convencional de dirigir um carro com seu controle de direção. A empresa anunciou em 2021 que o Modelo S e o Modelo X seriam girados exclusivamente por seu “volante” de manche, mas posteriormente recuou na ideia de oferecer um volante redondo tradicional ou manche.

Seis décadas antes, a Ford cometeu efetivamente o mesmo erro ao desenvolver uma maneira não convencional de os motoristas girarem as rodas de um carro. No entanto, ao contrário do jugo de Tesla, o dispositivo de direção da Ford (felizmente) nunca entrou em produção.

Mecanismo giratório de ‘torção de pulso’ da Ford

Em meados da década de 1960, a Ford Motor Company olhou além do cenário automotivo em busca da próxima “grande novidade” nos automóveis. Recorreu a Robert J. Rumpf, que ajudou a projetar o sistema nacional de defesa antimísseis dos EUA, para estudar os sistemas de controle de direção de automóveis “como se você fosse um homem de outro planeta e depois projetar algo melhor”, de acordo com o New York Times.

Rumpf fez exatamente isso, criando uma maneira de controlar um carro que estava fora deste mundo – o controle de torção de pulso da Ford desenvolvido e testado para Mercury (a marca do carro, não o planeta, claro).

O sistema de torção do pulso substituiu um volante redondo por um par de mostradores giratórios de 5 polegadas que se estendem de uma coluna de direção de aparência tradicional que foram travados para girar em uníssono. A Ford Motor Company afirmou que o sistema de torção do pulso era menos volumoso do que uma roda tradicional, tornando o interior mais espaçoso.

A empresa elogiou o sistema de torção do pulso em um filme promocional de 1965. O narrador afirma que o sistema utiliza apoios de braços adicionais para facilidade de uso “já que apenas um leve toque” foi necessário para girar os mostradores, e os controles melhoraram a visibilidade do conjunto de medidores e além do interior. O filme promocional, com o sexismo descarado da época, também afirmava que as mulheres achariam mais fácil estacionar, uma vez que “a maioria das mulheres concordaria que estacionar é a parte mais desgastante da condução”.

No uso no mundo real, o sistema de torção do pulso ainda era totalmente pouco convencional e pouco familiar, de acordo com um teste realizado por Mecânica Popular em abril de 1965. O autor do artigo disse que cada giro dos mostradores era recebido com um solavanco, e o carro “parecia um canguru com soluços”. Ele também observou que durante a direção totalmente travada, “fiquei sem reforço de potência… um volante torna a situação mais fácil de lidar”.

Depois de se acostumar com o sistema, o testador passou a apreciar sua peculiaridade. Ainda assim, o sistema de torção do pulso não se revelou (ba-dum tiss) digno de inclusão em nenhum modelo de produção.

O volante tradicional é o melhor, apesar de outras tentativas de reimaginá-lo

A Ford e a Tesla não são as únicas montadoras que tentaram reinventar o volante.

Poucos anos antes de o sistema de torção do pulso ser testado, o carro-conceito Chevrolet Corvair Testudo apresentou um design de controle de direção que durou até 2023 – o volante de fundo plano. No entanto, o conceito Corvair também tinha um volante com topo plano, tornando o “volante” mais quadrado. Talvez os engenheiros do C8 Corvette tenham se inspirado no conceito de 1963 para desenvolver o formato do controle de direção do moderno ‘Vette.

O Maserati Boomerang, que mais tarde se tornou a inspiração para o Bora, tinha um design de volante de quatro raios, mas dentro do “cubo” estava o conjunto de medidores. A roda também estava colocada tão perto dos mostradores que era difícil segurá-la.

O conceito Mazda MX-03 de 1985 apresenta um manche tipo avião comercial, enquanto um ano depois, o Oldsmobile Incas tinha um manche que parecia ter sido retirado de um caça a jato.

Mais recentemente, o conceito BMW Z22 de 1999 apresentava uma “roda” quadrada com controles para aumentar e diminuir o zoom no visor retrovisor. O conceito também apresenta um head-up display e um leitor de impressão digital, portanto, este conceito previu alguns dos próximos recursos inovadores em carros.

Embora nenhum desses conceitos tenha chegado à produção, alguns volantes não convencionais o fizeram. Por exemplo, o Spyker C8 Spyder é equipado com uma roda de quatro raios cujo design é inspirado em uma hélice de avião. O Pagani Zonda R abrigava o tacômetro no meio do cubo. Certamente não são tão estranhos quanto o sistema de torção de pulso da Ford, mostrando que, quando se trata de girar as rodas, o volante é um controle que realmente não precisa de melhorias.

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