Os Willys Jipe é um ícone americano e foi fundamental para vencer a Segunda Guerra Mundial. Mas há um boato de que ele falhou no primeiro teste, perdendo quase todas as especificações que o Exército nomeou para seu leve 4WD. Veja, os militares esperavam por um veículo minúsculo com um raio de viragem apertado que pudesse ser lançado através de um planador. Isso teria sido muito mais parecido com um lado a lado moderno e não era algo que Detroit tivesse tecnologia para produzir em massa em 1940. Mas em 1951, um piloto, piloto de corrida e engenheiro autodidata chamado Ben F. Gregory construiu o que Detroit não conseguiu: um protótipo de Jeep de 1.700 libras chamado Mighty Mite. E o USMC comprou na hora.

O fracasso do Jeep Willys

Reenactors dirigindo um veículo Jeep Willys verde escuro pela floresta.
1941 Willy Quad “Jeep” de uso geral | DeAgostini via Getty Images

É difícil até escrever esse título porque, em muitos aspectos, o Jeep Willys foi um enorme sucesso. Este veículo 4WD de “reconhecimento leve” de um quarto de tonelada era ágil e capaz. Ford e Kaiser construíram tantos que todo o Exército Aliado poderia acompanhar a rápida retirada dos militares alemães (capazes de blitzkrieg) em toda a Europa. Mas o plano original do Exército parecia um pouco diferente.

O Exército queria um veículo ágil e leve para navegar pelo que restava das estradas da Europa. Mas eles originalmente pediram a Detroit que construísse algo com menos de 2.000 libras para que pudessem carregá-lo nos planadores que usaram na invasão da Normandia.

Com a guerra na Europa iminente, as potências de Detroit não competiram pelo contrato. Em vez disso, eles colaboraram. Mas mesmo com a Ford e a Kaiser combinando seu poder de engenharia, eles não conseguiram descobrir como produzir em massa um off-roader tão pequeno. Em vez disso, a empresa Willys-Overland apresentou ao Exército um “Quad” de uso geral de 2.400 libras. O resto, como dizem, é história.

Conheça o M422 Mighty Mite

Ben F. Gregory era um piloto de corrida vindo do Missouri. Ele também foi um engenheiro autodidata que fez experiências com projetos de carros com tração dianteira antes da Segunda Guerra Mundial. Ele também se tornou piloto. Mas depois de se recuperar de um acidente de 1942, ele trabalhou como inspetor de aeronaves.

Após a Segunda Guerra Mundial, Gregory enfrentou o desafio de construir um jipe ​​tão leve que um helicóptero militar pudesse transportá-lo por via aérea para zonas de combate. O resultado foi diferente de tudo. Parecia um Jeep com carroceria de alumínio encurtado para uma distância entre eixos de 71 polegadas. Foi também o primeiro veículo militar com suspensão independente dianteira e traseira, diferenciais limitados e freios internos. Gregory economizou peso com um motor flat-four emprestado do Porsche 356. Ele até projetou os trilhos canalizados da estrutura do veículo para funcionarem como tubos de escapamento para reduzir o número de peças.

Mini Jeep Mighty Mite verde-oliva estacionado em um campo.
Jipe M422A “Mighty Mite” | WikiMedia Commons

Em 1951, Gregory mostrou o mini Jeep funcional ao USMC, e seu Conselho de Equipamentos encomendou 10 veículos de teste até agosto daquele ano. Os investidores de Gregory formaram a Mid-America Research Corporation (MARCO) para produzir o veículo. MARCO contratou a equipe de design do Jeep Willys original e forçou Gregory a sair da empresa.

O Mighty Mite demorou uma década a mais

Jeep militar compacto Mighty Mite, verde escuro e leve, estacionado em um campo durante um show de automóveis.
1961 AMC M422A1 Ácaro poderoso | Wikimedia Commons

A MARCO construiu jipes de teste e os enviou ao USMC, que acabou encomendando milhares de unidades. Mas não antes de uma década de idas e vindas, durante a qual a MARCO mudou vários aspectos do design.

Os militares exigiram que Marco mudasse para uma usina de energia projetada pelos EUA. A American Motor Company (AMC) decidiu que o Mighty Mite era um bom uso de seu motor V4 existente e seria perfeito para uma fábrica que adquiriu quando comprou a Hudson. Como resultado, a AMC assumiu completamente o projeto.

O Mighty Mite (que eventualmente se tornou apenas o M422) foi fornecido com vários recursos exclusivos. Tinha snorkels para atravessar a água. E seus engenheiros até desenvolveram enormes bolsas flutuantes que os soldados podiam encher rapidamente a partir do escapamento para torná-lo anfíbio. Mas outro avanço na tecnologia militar condenou o projeto para sempre.

O peso de 1.700 libras do Mighty Mite era crítico se o USMC quisesse lançá-lo no ar com seu helicóptero Sikorsky H-19. Mas durante o desenvolvimento de uma década do Mighty Mite, o USMC atualizou para o UH-1 “Huey”, que poderia transportar 1,5 vezes mais. No meio da produção, os designers do Mighty Mite lançaram uma variante de distância entre eixos de 71 polegadas (o M4222A1), na esperança de competir com o Jeep normal. Mas o alto custo do Mighty Mite o condenou ao fracasso, e o USMC comprou apenas 4.000 unidades da AMC antes que a AMC cancelasse a produção.

Embora MARCO e Gregory tenham ficado de mãos atadas pelo projeto fracassado, a AMC finalmente conseguiu seu Jeep. A AMC comprou a Jeep em 1970 e assumiu a produção do CJ até se fundir com a Chrysler Corporation, 15 anos depois.

A seguir, descubra se o Jeep recebeu o nome de algum personagem de desenho animado, ou veja o off-road Mighty Mite no vídeo abaixo:

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